O calatorie sub ghetarul Thwaites releva riscuri specifice ale apei calde

Drumul sub gheata al unui vehicul subacvatic autonom ofera oamenilor de stiinta primele lor dovezi directe despre cum si unde apele calde ale oceanului ameninta stabilitatea vulgarului Thwaites din Antarctica. Aceste noi date vor ajuta in cele din urma oamenii de stiinta sa proiecteze mai exact soarta ghetarului – cat de repede se topeste si se retrage in interiorul tarii si cat de departe ar putea fi de prabusirea completa, relateaza echipa in Science Advances.

,,Stim ca exista un pacient bolnav si nu ne poate spune unde doare”, spune Eric Rignot, un glaciolog de la Universitatea din California, Irvine, care nu a fost implicat in noul studiu. ,,Deci acesta este primul diagnostic.”

Oamenii de stiinta au privit ghetarul Thwaites de dimensiunea Floridei cu ingrijorare crescanda timp de doua decenii. Imaginile din satelit dezvaluie ca se retrage cu o rata alarmanta de undeva intre 0,6 si 0,8 kilometri pe an in medie din 2001, determinandu-i pe unii sa-l numeasca ,,ghetarul zilei de judecata”. Dar estimarile privind cat de repede se retrage ghetarul , pe baza simularilor computerizate, variaza foarte mult de la un loc la altul pe ghetar, au raportat Rignot si alti cercetatori in Science Advances in 2019. O astfel de incertitudine este cea mai mare dificultate atunci cand vine vorba de proiectiile viitoare ale marii cresterea nivelului.

Principalul vinovat pentru retragerea rapida a Thwaites si a altor ghetari antarctici este cunoscut: apele relativ calde ale oceanului se strecoara sub rafturile de gheata plutitoare, marginile ghetarilor care ies in ocean ( SN: 9/9/20 ). Aceasta apa mananca fundurile rafturilor de gheata, puncte in care gheata este ancorata pe fundul marii, care sprijina restul ghetarului impotriva alunecarii in mare.

Oamenii de stiinta au folosit datele prin satelit pentru a cartografia aproximativ ceea ce se afla sub raftul de gheata Thwaites. Trei canale adanci sculptate in sarpele de pe fundul marii sub o vasta cavitate plina de apa de 120 de kilometri. Dar fara masuratori directe ale chimiei si cailor pe care le ia apa pentru a ajunge in pantecele lui Thwaites, a fost imposibil sa stim de unde vine cu adevarat apa amenintatoare, cat de calda este si unde ataca gheata, spune Anna Wahlin, o fizica oceanograf la Universitatea din Gothenburg din Suedia.

In februarie si martie 2019, Wahlin si colegii ei au trimis AUV Ran pentru a traversa doua dintre canalele profunde. Alunecand la aproximativ 50 de metri deasupra fundului marii, AUV a colectat primele masuratori directe ale temperaturii, salinitatii si nivelurilor de oxigen din apa. Din aceste masuratori, echipa a reusit sa urmareasca originile diferitelor pachete de apa amestecate sub Thwaites.

Pe baza compozitiei sale chimice, o parte din apa calda provine din Golful vecin Pine Island. ,,Am fost foarte surprinsi”, deoarece Pine Island Bay nu a fost considerat anterior un jucator important in viitorul Thwaites, spune Wahlin. Masa de apa de acolo era aproape de fundul cavitatii, la aproximativ 1.050 de metri adancime, si era atat mai putin sarata decat apa de mare din jur, cat si cu cateva grade Celsius mai calda decat punctul de inghet. Aceasta este o situatie instabila, care poate crea turbulente si creste potentialul de eroziune a ghetii, spune Wahlin.

Descoperirea sugereaza, de asemenea, ca ceea ce se intampla in Golful Insulei Pine nu ramane neaparat in Golful Insulei Pine – si ca soarta Thwaitilor poate fi strans legata de cea a Ghetarului Insulei Pine, un alt rau de gheata care se topeste rapid, spune Wahlin. Impreuna, cei doi ghetari sunt responsabili pentru cea mai mare parte a ghetii si apei pe care Antarctica o varsa in prezent. Dar, in timp ce Thwaites este inca fixat pe fundul marii in unele locuri, ceea ce incetineste alunecarea in mare, aceste fundamente au disparut de mult pentru Pine Island, spune ea.

In martie, oamenii de stiinta au identificat trei puncte de intoarcere pentru ghetarul precar Pine Island , praguri pe care le-ar putea trece pe masura ce evolueaza conditiile climatice care ar duce la faze de retragere rapida si ireversibila. Al treilea si ultimul prag, determinat de o crestere de aproximativ 1,2 grade Celsius a temperaturii apelor oceanului in comparatie cu temperaturile actuale ale oceanului, ar conduce ghetarul la prabusirea completa, a descoperit echipa.

O viitoare expeditie pe care Wahlin si altii o planifica pentru ianuarie 2022 vor folosi doua AUV-uri pentru a explora mult mai departe in cavitatea de sub Thwaites. In mod ideal, AUVS se va apropia de cateva sute de kilometri de tarm, pana la linia de impamantare, unde baza ghetarului se sprijina pe uscat.

,,Aceasta este cheia de pe linie”, spune Rignot. Observarea modului in care masele de apa interactioneaza cu linia de impamantare a ghetarului va fi cruciala pentru intelegerea viitorului ghetarului, spune el. ,,Acesta este locul in care topirea face cea mai mare diferenta in ceea ce priveste stabilitatea ghetarului.”

Si exista multe lucruri pe care cercetatorii inca nu le stiu despre vasta cavitate de apa de sub raftul de gheata Thwaites, inclusiv dimensiunile sale precise si cele mai bune locuri pentru explorarea AUV-urilor, adauga el. ,,Suntem doar la inceput.”